Reproduction dans les serpents – comment ça marche

Pendant la saison des amours, qui est déterminée par le climat, le mâle excité suit son choix jusqu’à ce qu’il soit prêt à s’accoupler. Avec la combinaison, le mâle rampe alors sur la femelle et embrasse sa queue. Il essaie d’atteindre son partenaire avec son cloaque. Le cloaque est un exutoire corporel commun pour les organes digestifs, sexuels et excréteurs, qui était à l’origine présent chez tous les vertébrés.

Si la femelle lève légèrement la queue, le mâle peut introduire l’un de ses deux hémiopènes – l’organe d’accouplement mâle des serpents – dans le cloaque de la femelle et introduire son sperme directement dans celle-ci. Toujours seul l’Hemipenis est utilisé avec l’accouplement, qui se trouve sur le côté pointant vers la femelle. Même si l’un des deux hémiopènes est perdu, l’animal est toujours capable de copulation. Un accouplement peut prendre quelques minutes, mais aussi plusieurs heures.

Après un accouplement réussi, la progéniture commence à se développer dans le corps de la femelle. En règle générale, les œufs sont pondus un à trois mois après la fécondation. Les boas ne pondent pas leurs œufs comme les autres serpents après un à trois mois, mais apportent au monde des petits vivants. Les œufs, qui ne sont constitués que d’une fine coquille d’œuf, sont éclos dans le corps de la mère à cette occasion. Les petits quittent leur coquille d’œuf soit directement après la naissance, soit encore dans le corps de la mère.

 

Parthénogenèse – l’Immaculée Conception

Lorsque des vertébrés – qui comprennent aussi des reptiles comme les serpents – donnent naissance sans qu’un mâle et une femelle se soient accouplés auparavant, les scientifiques parlent de parthénogenèse. Avec cette forme de reproduction unisexe, les descendants sont issus d’œufs non fécondés.

Les naissances virginales ne sont pas nouvelles dans le monde animal, mais elles sont très rares chez les vertébrés. Jusqu’à présent, la parthénogenèse n’a été documentée que chez moins de 0,1 % des espèces de vertébrés : en 2006, les scientifiques ont découvert deux dragons de Komodo – la plus grande espèce de lézard du monde – qui ont éclos des œufs qui n’avaient jamais été fécondés par du sperme. En 2007, d’autres chercheurs ont découvert que les requins-marteaux femelles pouvaient aussi avoir des petits sans accouplement.

« Il n’est pas rare que d’autres espèces animales se reproduisent, par exemple des insectes comme les pucerons « , explique Gerhard Haszprunar. Ils y parviennent généralement en se clonant eux-mêmes et en produisant ainsi des jeunes génétiquement identiques. Et puis il y a les hermaphrodites, explique l’expert : les vers de terre et les escargots d’eau, par exemple. Elles portent à la fois des ovules femelles et des spermatozoïdes mâles et peuvent donc se féconder elles-mêmes.

 

Les exotiques génétiques peuvent-ils survivre ?

L’absence de matériel génétique du père et donc d’un seul parent biologique réduit la diversité génétique et rend plus difficile pour les organismes de faire face aux conditions environnementales changeantes ou aux maladies émergentes, préviennent les scientifiques.

« Mais en une seule génération, la génétique unilatérale ne fait aucune différence « , rassure Haszprunar. Les bébés boas aux USA n’auraient pas d’inconvénients par rapport aux autres boas qui se sont développés à partir d’ovocytes fécondés. A court terme, l’autoreproduction peut même être très bonne pour augmenter la population d’une espèce, dit l’expert. Toutefois, à moyen ou à long terme, une telle méthode de reproduction entraînerait en fait une perte de diversité génétique et pourrait rendre les animaux plus sensibles aux maladies et aux parasites, selon Haszprunar.

On ne peut pas forcer la parthénogenèse chez les vertébrés, Haszprunar le sait. Même si cette forme de reproduction peut se produire plus fréquemment qu’on ne le pensait auparavant, chez les vertébrés, c’est une coïncidence qu’un ovule non fécondé donne naissance à un garçon. Parmi les vertébrés, Haszprunar fait référence à une espèce de lézard de la région méditerranéenne connue pour se reproduire – ces espèces hybrides, qui sont capables de se reproduire, conduisent toujours à une impasse, selon le zoologiste Haszprunar.

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